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盲腸

盲腸の役割とは?人間にとって意味あるの?

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盲腸 役割

これを読まれている皆さんのなかには盲腸になってつらい経験をされた方も多くいらっしゃると思います。

一般に「盲腸」と呼ばれますが、正しくは急性虫垂炎といって、盲腸ではなく盲腸の先にぶら下がっている虫垂という小さな器官の炎症のことをいいます。

盲腸そして虫垂は長年、人間の体には不要のものと思われてきました。そんないらないものがお腹にあるせいで、と腹立たしく思われた方もいるかもしれません。しかし最近になって、この虫垂という器官が健康を保つ上で重要な役割を果たしていることがわかってきたのです。

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盲腸の役割は進化の名残り?

盲腸は大腸と小腸の境目にあり、草食動物はこの盲腸に生息している腸内細菌の力を借りて、草に含まれるセルロースを分解し栄養に変えています。

ウサギなどの草食動物では盲腸や虫垂が長く大きく発達していますが、役割をもたない人間の盲腸は小さく退化して痕跡を留めるだけの無用の長物、いやそれだけならまだしも、ときに命に関わる炎症を引き起こす、むしろ厄介な器官であると考えられてきました。

盲腸の役割に新しい発見が!

ところが研究が進むにつれて、それまでは盲腸の付属器官だと思われていた虫垂が、じつは盲腸とは違った性質をもつことがわかってきました。

人間の場合、盲腸も虫垂も大腸の一部として捉えられていますが、腸管としての性質が強い盲腸とは違って、虫垂はリンパ組織が豊富なことから、扁桃腺と同じようなリンパ器官であると考える研究者も増えてきています。

さらに2014年には大阪大学のグループが、虫垂のリンパ組織には大腸で働く免疫グロブリンAを産生する機能があることを発見しました。

免疫グロブリンAには大腸にいる善玉菌の量や組成(腸内細菌叢)を正常に保ち、その働きを助ける作用があります。腸内細菌叢が乱れると風邪や食中毒などの感染症に対する抵抗力が低下したり、感情をコントロールするために必要なホルモンの産生が減ったりすることが知られています。

同グループの研究によると、虫垂のリンパ組織は、大腸と小腸の両方に免疫グロブリンAを供給しているそうですから、まさに小さな力持ちといったところですね。

虫垂は長いあいだ、何の機能も持たない厄介者と思われ、ほかの手術のついでに切られてしまうことさえありました。これからは、たとえば軽い虫垂炎なら手術をせずに薬で治療するなど、虫垂を温存する治療法が増えてくるかもしれませんね。

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